La mayoría de los adultos mayores esperan que su médico recomiende pruebas del pensamiento y la memoria cuando sea necesario.

Pero una nueva encuesta descubrió que sucede raras veces. Apenas uno de cada siete adultos mayores recibía una evaluación regular de los problemas de memoria y pensamiento (o "cognitivos").

El hallazgo es un marcado contraste respecto a los que reciben evaluaciones de otros problemas comunes de la salud. Un 91 por ciento de los adultos mayores dijeron que les revisaban con regularidad la presión arterial, y un 83 por ciento dijeron que sus niveles de colesterol se evaluaban de forma rutinaria.

"Tanto los médicos como los pacientes tienen una fuerte creencia de que la evaluación cognitiva es importante, pero hay una desconexión respecto a quién debería sacer el tema a relucir", explicó Joanne Pike, directora de programa de la Asociación del Alzheimer (Alzheimer's Association), que realizó la encuesta.

La encuesta encontró que la mayoría de adultos mayores pensaban que el médico recomendaría dichas pruebas cuando fueran necesarias. Por otra parte, los médicos esperaban que los pacientes o los familiares reportaran que alguien podría estar teniendo problemas de memoria.

Pike dijo que aunque los adultos mayores reportaron que creían que la detección temprana de los problemas de memoria y pensamiento sería beneficiosa, muchos no les contaban sus propios problemas de memoria a sus médicos.

"La mitad de todos los adultos mayores eran conscientes de algún cambio en la memoria, pero menos de la mitad reportaron ese cambio a sus médicos", comentó Pike. La encuesta encontró que solo un 15 por ciento de los adultos mayores dijeron que mencionaban los problemas de memoria o pensamiento por su cuenta.

¿Por qué tan pocos reportan sus inquietudes?

El Dr. Zaldy Tan, director médico del Programa de Atención del Alzheimer y de la Demencia de la UCLA, dijo que "los pacientes usualmente no son la mejor persona para saber que han olvidado. Usualmente, un familiar o un amigo preocupado lo menciona".

Tan explicó que "los pacientes sí quieren saberlo, pero también temen averiguarlo. No quieren que sea una amenaza para su estatus actual. Los hijos podrían pensar que no pueden vivir solos, o conducir. Si una persona en una pareja tiene deterioro en la memoria, los cónyuges tienden a tapar el problema. Nadie quiere que su forma de vida actual se vea amenazada".

De hecho, Keith Fargo, director de programas y alcance científicos en la Asociación del Alzheimer, anotó que la encuesta encontró que casi un tercio de los adultos mayores dijeron que tenían miedo a conocer la respuesta de una evaluación cognitiva. "Hay un sentimiento de futilidad. Algunos apuntaron que no hay tratamiento", explicó.

Pero hay buenos motivos para mencionar las preocupaciones sobre la memoria y el pensamiento a los médicos, anotaron tanto Pike como Fargo. En primer lugar, algunas formas de pérdida de la memoria son reversibles. La apnea del sueño, la depresión, los problemas de tiroides y las deficiencias vitamínicas pueden provocar problemas con el pensamiento y la memoria.

"Incluso si su médico diagnostica enfermedad de Alzheimer, los ensayos clínicos ofrecen esperanzas. Actualmente, hay algunos medicamentos con el potencial de modificar la enfermedad en ensayos clínicos", enfatizó Fargo.

La Dra. Gayatri Devi, neuróloga en el Hospital Lenox Hill de la ciudad de Nueva York, se mostró de acuerdo en que es importante obtener un diagnóstico para poder tomar medidas para ralentizar la enfermedad. Los cambios en el estilo de vida, como la gestión de la presión arterial y del colesterol, un aumento en el ejercicio y socializar más pueden ayudar a retrasar o prevenir la enfermedad de Alzheimer, dijo Devi.

"Es otro motivo de por qué es importante que los médicos de atención primaria estén atentos y sean proactivos al preguntar sobre los problemas cognitivos de sus pacientes", enfatizó Devi.

Pike apuntó que una evaluación cognitiva breve es un componente requerido de la visita anual de bienestar de Medicare para los adultos mayores. Apenas un tercio de los adultos mayores reportaron que conocían ese dato.

Nueve de cada 10 médicos encuestados dijeron que les gustaría contar con más orientación y herramientas para evaluar los problemas de memoria y pensamiento. Con esa finalidad, Fargo dijo que la Asociación del Alzheimer está desarrollando directrices para los médicos de atención primaria, que espera que estén disponibles en los próximos meses.

Y Tan comentó que la UCLA desarrolló un kit de herramientas para los médicos de atención primaria.

Muchos médicos que eligen no evaluar la memoria de sus pacientes de forma regular afirman que el tiempo es una barrera. Alrededor de dos tercios apuntaron que esperan a que los pacientes o sus seres queridos saquen el tema. Alrededor de 6 de cada 10 no evalúan la memoria y el pensamiento de sus pacientes de forma regular debido a la resistencia de los pacientes a realizar las pruebas.

Apenas uno de cada cuatro adultos mayores afirmó que su médico alguna vez le había preguntado si tenía alguna inquietud respecto a su pensamiento o memoria sin que el paciente sacara el tema primero, encontró la encuesta.

Entonces, ¿qué hacer si está preocupado, por usted mismo o por un ser querido?

Fargo señaló que "alguien tiene que preguntarle al otro si quiere bailar. Alguien tiene que mencionarlo, y mi mensaje es no esperar a que su médico pregunte. Si no lo menciona, pregúntele".

Esta sección del informe especial de la encuesta incluyó información sobre 1,000 médicos de atención primaria y casi 2,000 adultos de EE. UU. de a partir de 65 años de edad. Un 41 por ciento tenían a partir de 75 años, un 26 por ciento tenían de 70 a 74 años, y un tercio tenían entre 65 y 69 años. Tres cuartas partes de los adultos mayores encuestados eran blancos.

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